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Le directeur financier de longue date de Trump Org. témoigne lors du procès pour fraude de l’entreprise

Par MICHAEL R. SISAK et LARRY NEUMEISTER, Associated Press

NEW YORK (AP) – Le chef des finances de longue date de Donald Trump est toujours un homme d’affaires, percevant un salaire élevé de l’organisation Trump homonyme de l’ancien président alors même qu’il fait son tour tant attendu en tant que témoin vedette de l’accusation dans un procès pour fraude fiscale.

Allen Weisselberg a témoigné mardi que jusqu’à récemment, il travaillait comme conseiller principal pour l’entreprise – en tant que directeur financier après son arrestation l’année dernière, mais sans perte de salaire – et est maintenant en congé payé après avoir plaidé coupable en août pour évasion taxes sur 1,7 million de dollars en avantages payés par l’entreprise.

Weisselberg, qui perçoit toujours son salaire habituel de 640 000 $ et 500 000 $ de primes annuelles, a déclaré qu’il avait même célébré son 75e anniversaire à la Trump Tower avec un gâteau et des collègues quelques heures seulement après avoir finalisé l’accord de plaidoyer, qui l’oppose maintenant à l’entreprise où il travaille depuis le milieu. -années 1980.

Lorsqu’on lui a demandé s’il était en ligne pour un autre bonus cette année, Weisselberg a offert un sourire apparemment nerveux et a déclaré : « Je ne sais pas encore. … Avec un peu de chance.”

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Malgré ses problèmes financiers, Weisselberg a de bonnes raisons de coopérer pleinement avec l’accord de plaidoyer l’obligeant à témoigner contre l’organisation Trump. Les procureurs pourraient annuler sa peine de cinq mois de prison promise et demander la peine maximale de 15 ans de prison s’il ne se conforme pas pleinement.

La Trump Organization – l’entité par laquelle l’ancien président gère ses biens immobiliers, ses accords de marketing et d’autres entreprises – est accusée d’avoir aidé certains hauts dirigeants, dont Weisselberg, à éviter de payer des impôts sur les rémunérations qu’ils ont reçues en plus de leurs salaires pendant plus de une décennie.

Les procureurs soutiennent que la Trump Organization, par l’intermédiaire de ses filiales Trump Corp. et Trump Payroll Corp., est responsable du stratagème de Weisselberg parce qu’il était un “agent de haute direction” chargé d’agir au nom de la société et de ses différentes entités.

L’organisation Trump nie tout acte répréhensible. Alors que l’entreprise a continué à employer Weisselberg et à le payer généreusement, ses avocats se sont ligués contre lui devant les tribunaux.

Ils allèguent que Weisselberg a proposé lui-même le stratagème d’évasion fiscale à l’insu de Trump ou de la famille Trump, et que l’entreprise n’a pas bénéficié de ses actions. En cas de condamnation, l’entreprise pourrait être condamnée à une amende de plus d’un million de dollars.

Mais Weisselberg, réitérant sa propre culpabilité à la barre des témoins, a déclaré que ses intrigues avaient profité aux résultats de l’organisation Trump en plus des siens.

Weisselberg a déclaré qu’il avait économisé des centaines de milliers de dollars à l’entreprise en réduisant son salaire du coût total des avantages sociaux – y compris un appartement à Manhattan avec une terrasse surplombant la rivière Hudson, ainsi que des voitures Mercedes-Benz pour lui et sa femme – plutôt que de demander pour une augmentation et les payer de sa poche.

Si Weisselberg l’avait fait de cette façon, a-t-il dit, l’entreprise aurait dû payer le double, augmentant suffisamment son salaire pour couvrir à la fois le coût des avantages et l’impôt sur le revenu supplémentaire qu’il aurait dû payer.

Weisselberg, qui a commencé à travailler pour le père de Trump en 1973, a une connaissance intime des transactions financières de l’entreprise et pourrait finir par témoigner pendant plusieurs jours. Mais on ne s’attend pas à ce qu’il implique Trump ou des membres de la famille dans son témoignage. Weisselberg est libéré sous caution et sera officiellement condamné à la suite de son témoignage.

Weisselberg a décrit Trump comme un leader actif qui, avant de partir pour la Maison Blanche en 2017, a reçu des rapports hebdomadaires détaillant les finances de l’entreprise et a personnellement approuvé toutes les dépenses importantes. Weisselberg a déclaré qu’il avait vu Trump quotidiennement pendant ces jours précédant la présidence, mais qu’il ne lui avait pas beaucoup parlé depuis sa défaite aux élections de 2020.

Weisselberg a témoigné que c’était l’idée de Trump pour lui d’emménager dans un appartement payé par l’entreprise à Manhattan après que sa femme soit tombée malade en 2005. Weisselberg a déclaré que Trump lui avait dit qu’être plus proche du bureau lui permettrait de continuer à travailler 10 à 12 heures par jour sans le fardeau d’un trajet aller-retour de trois heures jusqu’à son domicile à Long Island.

Trump a signé le bail de l’appartement de Weisselberg et l’a autorisé, ainsi que sa femme, à recevoir des voitures Mercedes-Benz, dont les baux ont été payés par la Trump Organization. Weisselberg a déclaré avoir caché ses intrigues au comptable de la société, qui a également préparé ses déclarations de revenus personnelles. Il n’a donné aucune indication que Trump était conscient qu’il manœuvrait pour éviter les impôts.

Les avocats de l’organisation Trump ont passé une partie des audiences du tribunal de lundi et mardi à tenter de contrer le témoignage de Weisselberg, utilisant leur contre-interrogatoire des deux premiers témoins de l’accusation pour souligner leur affirmation selon laquelle d’autres membres de l’entreprise, y compris Trump, ne savaient rien du stratagème.

Jeffrey McConney, vice-président senior et contrôleur de la société, et Deborah Tarasoff, responsable des comptes fournisseurs, qui travaillaient tous deux sous Weisselberg, ont déclaré aux jurés qu’ils ne faisaient que suivre les ordres. Tarasoff était d’accord avec la description d’un avocat de la défense de Weisselberg comme un micro-gestionnaire exigeant et autoritaire qui jouissait d’une immense confiance au sein de l’entreprise.

Tarasoff a déclaré qu’elle avait préparé des chèques d’entreprise pour que Weisselberg paie le loyer de son appartement et des paiements de location de voiture et qu’elle avait prélevé des chèques sur le compte privé de Trump pour payer les frais de scolarité des petits-enfants de Weisselberg.

Tarasoff a déclaré qu’en septembre 2016, à l’approche du vote présidentiel qui a catapulté Trump à la présidence, Weisselberg lui a ordonné de commencer à supprimer les notes sur certaines des transactions dans le système de comptabilité de l’entreprise. Tarasoff a déclaré qu’elle ne pensait pas que Weisselberg lui demandait de faire quoi que ce soit d’illégal.

Mais même s’il l’avait fait, elle a dit: “Je suppose que je le ferais parce que c’est le patron et il m’a dit de le faire.”

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